Scheda della costellazione Orsa Maggiore (Ursa Major - Uma)

Il nome, la storia, il mito

Orsa Maggiore la mitologia
Orsa Maggiore: la mitologia

Questo gruppo di stelle è noto fin dai tempi più remoti, e le storie che ad esso si legano sono le più svariate, e percorrono non solo il tempo, ma anche gli spazi. Fra le prime citazioni, quella nel Libro di Giobbe, dove la costellazione è menzionata come Mez'-a-rim, il "Nord". Per gli Arabi le quattro stelle del Carro erano "la bara", mentre le tre del timone erano il corteo funebre. 
Nelle sue sette stelle sono stati visti i carri di vari eroi leggendari, di divinità, oggetti... A partire dai Babilonesi, ciò che rappresentavano le sette stelle era un semplice "carro lungo", ma per i Gallesi, ed i Sassoni nel Medioevo, si trattava, ad esempio, del carro di Re Artù, per i Vichinghi, del carro di Odino, mentre nelle popolazioni germaniche era il carro del dio Thor; i Celti ed i Galli rappresentarono questo asterismo sulle loro monete come un cinghiale. Per i giapponesi era sensha kotei il "cocchio dell' Imperatore", per i cinesi le sette stelle rappresentavano il Governo, i sette governanti astronomici, coloro che presiedevano agli influssi astronomici, guardiani delle sette porte e dei sette accessi del cielo, ma fra i contadini erano note come Bei Dou o Pé Teou (il "carro agricolo").
Dal momento che abbiamo toccato l'Oriente, l' etnia Ainu della penisola di Hokkaido (Giappone), compiva antichi rituali sacrificali in onore al dio Kim-Un-Kamui, il dio dei monti. La vittima, un orso, veniva uccisa per liberarne l'anima dal corpo, che così sarebbe tornata in cielo ricongiungendosi al grande spirito/ dio che lo abitava, il patto tra gli Ainu e quest'ultimo veniva così rinnovato, e l'anima dell'orso diventava nella sua ascesa messaggera delle preghiere e delle volontà espresse nel corso del cerimoniale.

Se per gli Inglesi si tratta di un aratro, come in molte popolazioni euro-asiatiche, per gli americani odierni il gruppo di stelle è un grosso mestolo, che recupera in parte il fascino nella mitologia propria delle tribù indiane, che generalmente vedono nelle quattro stelle del Carro la testa di un orso sacro decapitato, inseguita dal resto del corpo (timone) che vuole ricongiungersi, l' inseguimento procede dalle origini dell' uomo, e quando si ricongiungeranno, potrà vendicarsi sugli uomini e  giungerà la fine dei tempi. Sono note varianti, come quella che vede le stelle del Carro come due orsi, quattro lupi ed un cane da caccia (Alcor). Lupi e cane sono intenti nella caccia dei due orsi in fuga.

l'Orsa Maggiore per i Pellerossa
L'Orsa Maggiore per i Pellerossa

La figura per i Navahos, l'Orsa Maggiore rappresentava il "freddo uomo del Nord", il Primo Uomo, che con la Prima Donna (Cassiopea) si scaldavano l'uno di fronte all'altro attorno ad un focolare, rappresentato nella Stella Polare.  
Salendo verso il Nord America, nelle popolazioni Irochesi vedono nelle quattro stelle del rettangolo (Merak, Dubhe, Phecda e Megrez) un grande orso in fuga da tre coraggiosi cacciatori (le stelle del timone, Alkaid, Mizar ed Alioth) che lo inseguono. Nell'ordine, Alkaid sarebbe il cacciatore che raccoglie la legna per il fuoco, Mizar recherebbe con sé la pentola (Alcor) ed infine, il più prossimo alla bestia, Alioth, sarebbe l'arciere. Un variante su questa visione vede nelle tre stelle tra giovani che si apprestano a superare la prova di passaggio all'età adulta, che prevederebbe l'uccisione dell'orso. 
La storia segue il ciclo di rotazione delle stelle durante l'anno: a fine estate i tre cacciatori si appostano alla base della montagna, l’arciere prende la mira ferendo l’orso; il suo sangue finisce sulle foglie degli alberi tingendole di rosso, arriva l’autunno. Segue, il freddo inverno e le sette stelle sono basse sull’orizzonte. Al termine dell’inverno con l'arrivo della primavera, la ferita dell’orso si è  ormai rimarginata e i tre cacciatori ripartono per la caccia e riprendono a inseguire l’orso.
Gli Shoshoni, popolazione indiana stanziata nel Wyoming, tramandavano una leggenda, il cui protagonista era un orso grizzly. Questo grande orso un giorno salì un'alta montagna innevata per andare a caccia nel cielo. Mentre ascendeva la vetta, la neve ed il ghiaccio si attaccarono al pelo delle zampe e quando cominciò ad attraversare la volta celeste, i cristalli si staccarono poco alla volta dando origine alla Via Lattea. 

l'Orsa Maggiore per gli Atzechi
L'Orsa Maggiore per gli Atzechi


Più a Sud, troviamo il mito proprio del popolo Atzeco. Le stelle della costellazione dell' Orsa Maggiore erano associate al dio  protettore dei guerrieri e custode del cielo notturno, Tezcaltlipioca, mutilo di un piede, divoratogli da un mostro celeste, dal momento che osservata alle latitudini del Messico, la costellazione, nel suo moto perpetuo attorno alla Polare, perde l'ultima stella che scompare dietro l'orizzonte. 

Spostiamoci in Grecia. Racconta il mito che ogni anno Crono (Saturno) inghiottiva i figli appena partoriti dalla moglie Rea. Sul punto di dare alla luce Zeus ella però si nascose, ed al padre snaturato presentò un fagotto con dentro una pietra, che egli ingurgitò senza guardare. Zeus fu quindi nascosto e allevato dalle ninfe Elice e Cinosura, che in segno di riconoscenza pose tra le stelle: le sue nutrici infatti vengono identificate come l' Orsa Maggiore (Elice) e l'Orsa Minore (Cinosura). 
Un altro mito narra come la bellissima ninfa (in altre versioni una principessa) Callisto, ancella della cacciatrice Artemide, fosse rapita e sedotta da Zeus, il quale assunse le sembianze della dèa cacciatrice, e infine si manifestò con le sue vere sembianze, e nonostante Callisto si opponesse con tutte le sue forze, Zeus la possedette. In punizione per la castità perduta, Artemide l'allontanò. Dall'unione col padre degli dèi, Callisto partorì Arcade, ma Era, moglie di Zeus, pazza di gelosia, la trasformò in un' Orsa, ed in questa forma ella fuggì nella foresta. Arcade crebbe e divenne un cacciatore; passati quindici anni, un giorno, mentre era a caccia, Callisto udì la sua voce e fu desiderosa di vederlo. Arcade era sul punto di ucciderla quando Zeus impietosito intervenne appena prima potesse commettere il matricidio, fece alzare improvvisamente un forte vento, che deviò la freccia scagliata contro l'orsa, e trasportò entrambi in cielo, come Orsa Maggiore ed Arcade nella costellazione di Artofilace (Boote). A questo nuovo affronto Era perse il controllo, rabbiosa chiese agli dèi del mare Oceano e Teti che per l'eternità all' Orsa fosse impedito di toccare le acque del mare, ed in effetti a causa del moto di processione degli equinozi, in tempi antichi, questa costellazione era circumpolare anche alle latitudini della Grecia, ma attualmente non più.
Una versione differente del mito, Era dopo il tradimento del consorte Zeus, rivolge tutta la sua rabbia sulla giovane, e dopo averla tramutata in orsa sguinzaglia i cani- Cani da Caccia, la cui costellazione è posta a ridosso dell'Orsa Maggiore, sotto la coda- aizzandoglieli contro, e facendola scappare senza tregua, così come ricorda il moto delle due costellazioni, con l'Orsa che corre eternamente attorno alla stella polare con alle calcagna i cani.

Per i romani le sette stelle principali della costellazione erano sette buoi, i septem triones (Cicerone lo riporta nei suoi scritti) termine dal quale trae origine la parola settentrione, a indicazione del Nord. Osservare il moto delle sette stelle attorno alla stella polare, ricordava loro l'immagine dei buoi che arano un campo girando in tondo. Inoltre anche l'etimologià di "artico" legata al nostro "polo artico" deriverebbe dalla parola greca per "orso", "arktos".
Per gli Egizi, le sette stelle erano l'effige del dio Seth che si stagliava in cielo per essere sempre venerato, o l'ippopotamo, animale sacro ad Horus. Nel raggruppamento di stelle gli Ebrei vedevano uno strumento agricolo, il ventilabro, mentre i Cinesi una pentola.
Nel Settecento in Europa la Chiesa cercò di operare una riforma, stravolgendo le denominazioni fino ad allora conosciute per le costellazioni, richiamando episodi e personaggi, come anche oggetti, propri della tradizione cristiana (ne è prova la costellazione del Cigno, ancora oggi indicata anche come Croce del Nord). Nel caso dell' Orsa, questa doveva diventare la "barca di Pietro". Già le sette arabo-cristiane denominarono il quadrilatero del carro Naash Nazaar, "la lettiga di Lazzaro", al cui seguito vi sarebbero Marta, Maria e Maddalena piangenti, coerentemente con la storia che si tramanda nel Golfo Persico di Al- Naash (dove Naash significa "lettiga mortuaria") e dei suoi figli. Il protagonista era stato ucciso da Al Jadi (la Stella Polare) e ogni notte i suoi figli, dietro il feretro, giuravano vendetta. Fra loro Mizar, la figlia di Naash, con in braccio un bambino (Alcor). 

Osservazione

la posizione dell'Orsa Maggiore
La posizione dell'Orsa Maggiore

Facilissima da trovare anche perché è una delle più note al grande pubblico, che la riconosce come il 'Grande Carro' (facendo riferimento soltanto a sette delle sue stelle, le più riconoscibili) oppure, come dicono in Inghilterra, il 'Grande Mestolo'.
Con i suoi 1280 gradi quadrati, l'Orsa Maggiore occupa gran parte della zona circumpolare, risultando sempre visibile verso Nord. Il termine settentrione deriva proprio da 'septem triones', che vuol dire 'sette buoi' che indicano le sette stelle della costellazione in esame.
La relativa vicinanza delle stelle più brillanti del Carro indicano che la forma della costellazione stessa può cambiare nel giro di centomila anni, quindi gli uomini di Neanderthal non vedevano il Carro come lo vediamo ora e tra centomila anni la sua forma sarà ancora cambiata.
Il periodo migliore per l'osservazione, nonostante sia sempre visibile, è la primavera, quando la costellazione passa allo zenit alle nostre latitudini. Di fronte all'Orsa Maggiore, dalla parte diametralmente opposta rispetto alla Stella Polare, è sempre rintracciabile la costellazione di Cassiopea, dalla caratteristica forma a W. Ne segue che, trovandosi l'una di fronte all'altra con al centro la Polaris, quando una costellazione è bassa l'altra è alta. Se vedete Cassiopea in alto, quindi, lasciate stare l'osservazione dell'Orsa Maggiore.

I corpi celesti

gli deep sky nell'Orsa Maggiore
Oggetti deep sky nell'Orsa Maggiore 

I corpi celesti famosi della costellazione dell'Orsa Maggiore sono davvero tanti, a partire dalle sette stelle che compongono il Grande Carro fino ad arrivare a ben sette oggetti del catalogo di Messier: sei galassie ed una nebulosa. Ci sono ben 125 stelle di magnitudine superiore alla sesta.
Le stelle sono tutte dotate di un nome proprio: Dubhe è la stella alpha e rappresenta il dorso dell'Orsa, Merak è la beta e rappresenta i fianchi. Alpha e Beta sono chiamati 'Puntatori', dal momento che prolungando verso Nord la linea che passa per le due stelle si giunge alla Polaris.
Gamma è chiamata Phecda e rappresenta la coscia, Delta si chiama Megrez ed è la 'radice della coda'. La coda è formata dalla stella epsilon, Alioth, dalla stella zeta, Mizar (accoppiata con Alcor), e dalla stella eta, Alkaid o Benetnasch.
L'Orsa Maggiore è una delle pochissime costellazioni le cui stelle sono in effetti legate da fattori che non siano soltanto prospettici: almeno cinque delle sette stelle principali, più una dozzina delle altre, formano un ammasso aperto molto largo: le stelle si muovono tutte nella stessa direzione e probabilmente sono nate da una stessa nebulosa. Nel 1958, Harris indicò 157 stelle che viaggiano tutte nello stesso verso alla velocità di 15 chilometri al secondo, ad una distanza di circa 70-80 anni luce dalla Terra in uno spazio ellissoidale di 30 per 18 anni luce. Allo stesso ammasso dovrebbero appartenere anche Sirio, Beta Lyrae e Alfa Corona Borealis, insieme ad un altro centinaio di stelle compreso, forse, il nostro Sole.

Gli oggetti di Messier invece sono dati da una doppia (M40), cinque galassie (M81, M82, M101, M108 ed M109) e dalla nebulosa del Gufo (M97).Da notare è il moto di Alkaid e Dubhe opposto a quello delle altre cinque stelle maggiori: queste due sono in allontanamento a dispetto dell'avvicinamento delle altre cinque. Alkaid, tra l'altro, è anche la più lontana.
La stella delta, Megrez, è la più debole del gruppo ed è posta al 'raccordo' tra mestolo e manico. 
 

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HR 4452HD 100470SAO 62604DM BD+37 2195 FK5 2923
HR 4457HD 100615SAO 28064DM BD+55 1473 FK5 2925
HR 4474HD 101013SAO 28081DM BD+51 1679 FK5 2929
HR 4477HD 101107SAO 43837DM BD+44 2110
HR 4480HD 101133SAO 43839DM BD+47 1894 FK5 2931
HR 4481HD 101150SAO 15580DM BD+65 843 ADS 8249
HR 4482HD 101151SAO 62635DM BD+34 2242
HR 4486HD 101177SAO 43841DM BD+45 1947 ADS 8250
HR 4493HD 101391SAO 28093DM BD+58 1331
HR 4496HD 101501SAO 62655DM BD+35 2270 FK5 1300
HR 4500HD 101604SAO 28101DM BD+55 1481
HR 4501HD 101606SAO 62658DM BD+32 2179 FK5 2938
HR 4521HD 102328SAO 28142DM BD+56 1544 FK5 2941
HR 4536HD 102713SAO 62718DM BD+35 2284
HR 4545HD 102942SAO 62731DM BD+34 2264
HR 4560HD 103483SAO 43945DM BD+47 1913 ADS 8347
HR 4561HD 103498SAO 43946DM BD+47 1914 ADS 8347
HR 4562HD 103500SAO 62754DM BD+37 2230
HR 4566HD 103605SAO 28191DM BD+57 1343 FK5 2953
HR 4569HD 103736SAO 15666DM BD+62 1204
HR 4572HD 103799SAO 43963DM BD+41 2253 FK5 2954
HR 4574HD 103928SAO 62774DM BD+33 2174 FK5 1310ADS 8368
HR 4575HD 103953SAO 15673DM BD+62 1206
HR 4581HD 104075SAO 62784DM BD+33 2176 ADS 8374
HR 4584HD 104179SAO 62786DM BD+34 2279
HR 4593HD 104438SAO 62802DM BD+36 2230 FK5 2963
HR 4594HD 104513SAO 44002DM BD+43 2179 FK5 2965
HR 4610HD 105043SAO 15710DM BD+63 999 ADS 8417
HR 4641HD 106002SAO 28291DM BD+57 1359
HR 4672HD 106884SAO 28327DM BD+54 1510
HR 4701HD 107465SAO 28346DM BD+58 1371
HR 4726HD 108135SAO 28375DM BD+57 1373
HR 4745HD 108502SAO 28394DM BD+56 1598 FK5 3000
HR 4760HD 108844SAO 28405DM BD+59 1444 FK5 467
HR 4762HD 108861SAO 28408DM BD+59 1446
HR 4767HD 108954SAO 28413DM BD+53 1554
HR 4800HD 109729SAO 28444DM BD+60 1406
HR 4833HD 110462SAO 15871DM BD+63 1026 FK5 478
HR 4840HD 110678SAO 15877DM BD+61 1312
HR 4859HD 111270SAO 15901DM BD+63 1034
HR 4867HD 111456SAO 15907DM BD+61 1320
HR 4917HD 112486SAO 28572DM BD+54 1556 ADS 8710
HR 4931HD 113139SAO 28601DM BD+57 1408 ADS 8739
HR 4936HD 113436SAO 28613DM BD+60 1439 FK5 3041
HR 4953HD 113994SAO 15985DM BD+62 1275
HR 4974HD 114504SAO 15999DM BD+63 1056 FK5 3050
HR 5055HD 116657SAO 28738DM BD+55 1598 ADS 8891
HR 5070HD 117043SAO 16071DM BD+64 949
HR 5076HD 117242SAO 28763DM BD+53 1622
HR 5085HD 117376SAO 16080DM BD+60 1461 FK5 500
HR 5109HD 118214SAO 28803DM BD+56 1667
HR 5126HD 118536SAO 44682DM BD+50 2014
HR 5133HD 118741SAO 28819DM BD+51 1856 ADS 8979
HR 5142HD 119024SAO 28832DM BD+53 1640
HR 5148HD 119124SAO 28836DM BD+51 1859 ADS 8992
HR 5153HD 119213SAO 28838DM BD+57 1456
HR 5154HD 119228SAO 28843DM BD+55 1625 FK5 3087
HR 5169HD 119765SAO 28866DM BD+52 1733
HR 5177HD 119992SAO 28878DM BD+56 1683
HR 5187HD 120198SAO 28885DM BD+55 1634
HR 5213HD 120787SAO 16186DM BD+62 1318 FK5 3101
HR 5216HD 120874SAO 28901DM BD+59 1533
HR 5238HD 121409SAO 28928DM BD+54 1630
HR 5256HD 122064SAO 16230DM BD+62 1325
HR 5280HD 122866SAO 28989DM BD+51 1889
HR 5302HD 123977SAO 29019DM BD+60 1516 FK5 3126
1 CVn in UMa.HR 4654HD 106478SAO 28309DM BD+54 1504 FK5 1314
41 Lyn in UMa.HR 3743HD 81688SAO 42876DM BD+46 1509 FK5 2751
47 LMi in UMa.HR 4256HD 94497SAO 62310DM BD+34 2178
56 Cam, in UMa.HR 3221HD 68457SAO 14479DM BD+60 1119 ADS 6680
57 Cam, in UMa.HR 3245HD 69148SAO 14500DM BD+62 991
ALCOR; Saidak.HR 5062HD 116842SAO 28751DM BD+55 1603
ALIOTH; Aliath.HR 4905HD 112185SAO 28553DM BD+56 1627 FK5 483
ALKAID; Benetnash; Benetnasch; Elkeid.HR 5191HD 120315SAO 44752DM BD+50 2027 FK5 509
Alula Australis.HR 4375HD 98231SAO 62484DM BD+32 2132 ADS 8119
Alula Borealis.HR 4377HD 98262SAO 62486DM BD+33 2098 FK5 425ADS 8123
Discordances as to whether Xi or Iota and Kappa UMa (HR 3569, 3594) should be El Koprah, Alkaphrah.HR 4518HD 102224SAO 43886DM BD+48 1966 FK5 441
DUBHE; Dubb; Ak.HR 4301HD 95689SAO 15384DM BD+62 1161 FK5 417ADS 8035
Formerly called 55 Cam, in UMa.HR 3182HD 67447SAO 14456DM BD+68 524 FK5 1215
Groombridge 1830.HR 4550HD 103095SAO 62738DM BD+38 2285 FK5 1307
MEGREZ; Kaffa in Becvar.HR 4660HD 106591SAO 28315DM BD+57 1363 FK5 456
MERAK; Mirak.HR 4295HD 95418SAO 27876DM BD+57 1302 FK5 416
MIZAR; Mizat; Mirza.HR 5054HD 116656SAO 28737DM BD+55 1598 FK5 497ADS 8891
Muscida, with HR 3391.HR 3403HD 73108SAO 14616DM BD+64 698 FK5 2677
Muscida, with HR 3403.HR 3391HD 72905SAO 14609DM BD+65 643
Muscida; a name also applied to Pi UMa, HR 3391, 3403.HR 3323HD 71369SAO 14573DM BD+61 1054 FK5 317ADS 6830
PHAD; Phecda; Phekda; Phegda; Phekha; Phacd.HR 4554HD 103287SAO 28179DM BD+54 1475 FK5 447
Talitha; Talita.HR 3569HD 76644SAO 42630DM BD+48 1707 FK5 335ADS 7114
Tania Australis.HR 4069HD 89758SAO 43310DM BD+42 2115 FK5 386
Tania Borealis. With HR 4069, Al Kafzah al Thaniyah.HR 4033HD 89021SAO 43268DM BD+43 2005 FK5 383
NGC UGC M PK IC Arp Altri nomi Link
M 40Winecke 4
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NGC 5458
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NGC 5471
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NGC 5503NGC 5502
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