Nane bianche tornate in vita in attesa di una supernova finale
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Un corpo celeste decisamente insolito a diecimila anni luce di distanza: due nane bianche fuse sono tornate in vita in attesa della veloce e definitiva morte


Fonte Vasilii V. Gvaramadze et al. A massive white-dwarf merger product before final collapse, Nature (2019)


La nebulosa di J005311.  Immagini di WISE a 22 micron a diverse scale di intensità (pannelli a e b) confrontati con una immagine ottica che non mostra la nebulosa. Crediti Vasilii Gvaramadse/Moscow University
La nebulosa di J005311.  Immagini di WISE a 22 micron a diverse scale di intensità (pannelli a e b) confrontati con
una immagine ottica che non mostra la nebulosa. Crediti

Astronomi della University of Bonn e colleghi di Mosca hanno identificato un corpo celeste insolito, probabilmente derivante dalla fusione di due stelle morte tanto tempo fa. Dopo miliardi di anni passati a orbitare intorno a un comune baricentro, le nane bianche si sono fuse riemergendo dalla morte. Nel prossimo futuro questo zombie vedrà finalmente la propria fine con un grande scoppio.

Si tratta di un oggetto molto raro scoperto grazie alle immagini di Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), in grado di osservare una nebulosa gassosa con una stella brillante nel suo centro. La nebulosa emette quasi esclusivamente in infrarosso , sparendo in luce visibile a testimoniare una insolita origine. Lo spettro della stella e della nebulosa sono stati analizzati scoprendo una quasi totale assenza di idrogeno e di elio, una caratteristica tipica dell'interno di una nana bianca . Raggiunto lo stato di nana bianca, in genere, una stella può dirsi morta ma J005311 è un caso a parte: distante 10 mila anni luce in direzione della costellazione di Cassiopea, questa stelle dovrebbe essere tornata in vita proprio grazie a una fusione con un'altra nana bianca. I due astri hanno orbitato intorno a un comune punto generando onde gravitazionali, non captate poiché deboli, perdendo sempre più energia fino a fondersi. Sono soltanto cinque gli oggetti simili scoperti nella Via Lattea .

La massa totale post-fusione è stata sufficiente a fondere gli elementi più pesanti dell'idrogeno e dell'elio, accendendo di nuovo la fornace. La stella centrale brilla come quarantamila Soli, molto più di quanto non dovrebbe fare una singola nana bianca. In più, lo spettro indica un vento stellare molto potente con velocità di 16 mila chilometri al secondo.

Questo nuovo e raro stato non dura comunque a lungo: in poche migliaia di anni tutti gli elementi si trasformeranno in ferro e la stella sarà di nuovo morta. Con la massa salita oltre le 1.4 masse solari durante la fusione, il destino della stella è di morire come supernova lasciando una stella di neutroni