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No, Cerere non si comporta da cometa

Cerere in rotazione

Da anni è noto come Cerere mostri una tenue atmosfera, una esosfera in pratica, temporanea e del tutto irregolare. Prima dell'arrivo di Dawn, sonda NASA, tracce di esosfera erano state ottenute nel 1991 dall'International Ultraviolet Explorer, cosa che nel 1990 non era stata osservata. Ancora, nel 2007 il VLT di ESO cercò idrogeno senza risultato ma in altri momenti una sottile esosfera era risultata presente. Occasionale e legata alla quantità di ghiaccio superficiale e appena al di sotto della superficie presente in alcune zone del pianeta nano, soprattutto ad alte latitudini nord polari dove, scoperti da poco, ci sono crateri perennemente in ombra e quindi ricchi di ghiaccio. 
Lo strumento GRaND (Gamma Ray and Neutron Detector) a bordo di Dawn ha osservato una gran presenza di ghiaccio il che ha portato a ipotizzare una sublimazione in fase di avvicinamento al Sole, come accade per le comete
Un nuovo studio della UCLA, invece, smentisce questa teoria, lasciando viva ovviamente la necessità del calore solare. Non si tratta, però, di circostanze legate alla vicinanza di Cerere al Sole ma all'attività solare stessa: i fenomeni transitori di esosfera coincidono con le maggiori concentrazioni di protoni provenienti dal Sole, quindi con le fasi maggiormente attive della nostra stella. 
In questo momento Cerere si avvicina al Sole, ma il Sole stesso si mostra abbastanza tranquillo il che evita la presenza di esosfera sul nano pianeta. 
Ora occorre continuare le osservazioni al fine di validare questa nuova ipotesi. 

La fonte è The Astrophysical Journal

 


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