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L'origine dell'ossigeno molecolare della 67P

Rappresentazione del processo di formazione di ossigeno molecolare

Di ossigeno molecolare (O2), nell'universo, ne è stato trovato davvero poco finora: a parte quello terrestre generato da forme viventi come le piante, è risultato presente in due nubi molecolari in fase di formazione stellare e in quantità davvero abbondante sulla cometa 67P studiata dalla missione Rosetta

Lontana dall'ipotesi biotica, la genesi di questo ossigeno molecolare sulla cometa è stata sempre un mistero tanto da indurre a pensare che potesse trattarsi di ossigeno molecolare primordiale ma la soluzione giunge da un personaggio abbastanza lontano dal mondo astronomico, sebbene interessato. Il Dott. Konstantinos Giapis è un ingegnere chimico del Caltech che, per lavoro, analizza le reazioni chimiche derivanti da impatti ad alta velocità di ioni con semiconduttori, al fine di produrre chip più veloci e memorie più ampie. Proprio da questo lavoro, però, è stato possibile risalire al processo che genera ossigeno molecolare in modo totalmente abiotico: tutto dipende dal Sole, e non poteva essere altrimenti. 

Il calore ricevuto dalla nostra stella, infatti, genera vapore d'acqua. Le molecole di acqua vengono a contatto con la radiazione ultravioletta del Sole, che le ionizza, e con il vento solare, che spinge gli ioni di nuovo verso la superficie della cometa (ecco l'impatto di ioni con una superficie, tanto caro all'ingegnere chimico) dove l'impatto con il materiale ossigenato assegna un altro atomo allo iono dando vita agli atomi di Ossigeno molecolare

Lo studio è pubblicato su Nature Communications.

 


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