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Cassini, da Titano alla chimica prebiotica

Atmosfera di Titano

Atmosfera di Titano

L'alta atmosfera di Titano regala a Cassini un altro successo: la sonda, in dirittura di arrivo con il tuffo in Saturno del 15 settembre prossimo, rivela la presenza di chimica prebiotica in una delle lune più interessanti del Sistema Solare. Si tratta di catene di carbonio, molecole negativamente cariche che rappresentano i blocchi di partenza per molecole complesse, base per le prime forme di vita sulla Terra. 

Si tratta di molecole estremamente reattive che dovrebbero aver vita breve su Titano prima di combinarsi con altri materiali, eppure sono lì a constringere gli scienziati a ridisegnare le attuali conoscenze sull'atmosfera della luna saturniana. 

Man mano che ci si avvicina alla superficie, invece, queste catene sembrano svanire a vantaggio delle molecole di aerosol, a consigliare una stretta relazione tra i due tipi di composti. Si tratta di un processo già noto nel mezzo interstellare ma per la prima volta questo processo è stato visto in un ambiente totalmente differente. 

Titano ospita atmosfera di azoto e metano, qualcosa di simile a quanto la Terra presentava prima della comparsa dell'ossigeno: in questi termini lo studio di Titano può dirci molto circa le reazioni chimiche che hanno portato alla formazione della vita nel nostro pianeta. Nell'atmosfera alta, azoto e metano sono esposti all'energia solare e alla magnetosfera saturniana: queste energie guidano a reazioni che coinvolgono azoto, idrogeno e carbonio, portando a composti prebiotici complessi. Le molecole maggiori scendono negli strati più bassi a formare una nebbia di aerosol organico fino alla superficie. Sembra semplice ma il processo è molto complicato nei dettagli e scoperte del genere aiutano non poco la conoscenza. 

La fonte è The Astrophysical Journal

 


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