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AGN compatti: sembra una regola

Buchi neri supermassicci oscurati

Molte galassie, se non tutte, sono in possesso di un buco nero centrale supermassiccio e questo oggetto compatto a volte si attiva, risucchiando materia che si surriscalda fino a emettere in banda X e ultravioletta. Il materiale circostante assorbe e riemette la radiazione in spettro infrarosso. Si tratta delle Active Galactic Nuclei, le zone attive delle galassie. 

Uno dei problemi principali risiede nella difficoltà di distinguere il contributo radiativo della AGN rispetto a quello totale della galassia ospite, visto che anche le immagini più dettagliate di Hubble non riescono a porre un limite alle due componenti a causa dell'oscuramento dovuto alla polvere galattica. Nello spettro ottico, questi AGN oscurati sono molto deboli ma ne è stato trovato uno estremamente luminoso, con una luminosità di più di dieci miliardi di Soli. 

Francesca Civano e Stefano Marchesi del CfA hanno preparato un campione di 265 AGN per determinare, per ciascuno, il tasso tra emissione infrarossa dovuta alla polvere e l'emissione X osservata da Chandra, al fine di determinare il livello di "oscuramento". Maggiore è il tasso e maggiore è la presenza di blocchi da parte delle polveri. Il contributo delle altre stelle e degli altri processi è stato eliminato in maniera opportuna tramite codici numerici. Una volta ottenuto il valore infrarosso "puro", il team ha potuto stabilire quali AGN fossero in effetti oscurati, giungendo a un campione finale di 182 oggetti. 

Del campione è stata poi analizzata la debole radiazione ottica dalla zona nucleare tramite composizione di immagini, scoprendo che la regione centrale appare molto compatta in termini di dimensione angolare, più piccola di almeno due volte rispetto alla corrispondente regione delle galassie con formazione stellare. Gli AGN oscurati, quindi, sembrano soggetti a un processo di contrazione che potrebbe provenire dal gas freddo che fluisce verso il centro. 

La fonte è Monthly Notices of the Royal Astronomical Society

 


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